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¿Qué pasa si el COVID-19 nunca desaparece?

Los expertos dicen que es probable que alguna versión de la enfermedad persista durante años. Pero no está tan claro cómo será en el futuro.


En la foto de archivo del 24 de febrero de 2021, las personas se paran cerca de un letrero mientras esperan en la fila para recibir la primera de las dos dosis de la vacuna Pfizer para COVID-19 en una clínica de vacunación de un día establecida en una instalación de Amazon.com en Seattle y operado por Virginia Mason Franciscan Health. Los científicos dicen que todavía es demasiado pronto para predecir el futuro del coronavirus, pero muchos dudan que alguna vez desaparezca por completo.
En esta foto de archivo del 24 de febrero de 2021, las personas se paran cerca de un letrero mientras esperan en la fila para recibir la primera de las dos dosis de la vacuna Pfizer para COVID-19 en una clínica de vacunación de un día establecida en una instalación de Amazon.com en Seattle y operado por Virginia Mason Franciscan Health. Los científicos dicen que todavía es demasiado pronto para predecir el futuro del coronavirus, pero muchos dudan que alguna vez desaparezca por completo.

Con el tiempo, el virus conocido como SARS-CoV-2 se convertirá en "uno más del montón", uniéndose a las muchas otras enfermedades infecciosas con las que la humanidad ha aprendido a vivir, predijo el Dr. T. Jacob John, que estudia los virus y estuvo en el timón de los esfuerzos de la India para combatir la poliomielitis y el VIH / SIDA.


Pero nadie lo sabe con certeza. El virus está evolucionando rápidamente y están apareciendo nuevas variantes en diferentes países. El riesgo de estas nuevas variantes se subrayó cuando Novavax Inc. descubrió que la vacuna de la compañía no funcionaba tan bien contra las versiones mutadas que circulaban en Gran Bretaña y Sudáfrica. Cuanto más se propaga el virus, dicen los expertos, más probable es que una nueva variante sea capaz de eludir las pruebas, tratamientos y vacunas actuales.

Por ahora, los científicos coinciden en la prioridad inmediata: vacunar a la mayor cantidad de personas lo antes posible. El siguiente paso es menos seguro y depende en gran medida de la fuerza de la inmunidad que ofrecen las vacunas, las infecciones naturales y cuánto tiempo dura.


Si los humanos deben aprender a vivir con COVID-19, la naturaleza de esa coexistencia depende no solo de cuánto tiempo dure la inmunidad, sino también de cómo evolucione el virus.


Esta pregunta sobre lo que sucede a continuación atrajo a Jennie Lavine, viróloga de la Universidad de Emory, coautora de un artículo reciente en Science que proyectaba un escenario relativamente optimista: después de que la mayoría de las personas hayan estado expuestas al virus, ya sea mediante la vacunación o sobreviviendo a infecciones. - el patógeno “continuará circulando, pero en su mayoría sólo causará una enfermedad leve”, como un resfriado habitual.


Si bien la inmunidad adquirida por otros coronavirus, como los que causan el resfriado común o el SARS o el MERS, disminuye con el tiempo, los síntomas de la reinfección tienden a ser más leves que la primera enfermedad, dijo Ottar Bjornstad, coautor del artículo de Science que estudia los virus en la Universidad Estatal de Pensilvania.


La predicción del artículo de Science se basa en un análisis de cómo se han comportado otros coronavirus a lo largo del tiempo y asume que el SAR-CoV-2 continúa evolucionando, pero no de forma rápida o radical.


Aún no está claro cómo las mutaciones futuras en el SARS-CoV-2 darán forma a la trayectoria de la enfermedad actual.


De las más de 12 mil millones de inyecciones de vacunas contra el coronavirus que se están realizando en 2021, los países ricos han comprado alrededor de 9 mil millones y muchos tienen opciones para comprar más. Esta inequidad es una amenaza; ya que resultará en que los países más pobres tengan que esperar más tiempo para recibir la vacuna, tiempo durante el cual la enfermedad continuará propagándose y matando personas, dijo Ian MacKay, quien estudia virus en la Universidad de Queensland.


Es preocupante que algunas vacunas parezcan menos efectivas contra las nuevas cepas, pero dado que las inyecciones brindan algo de protección, las vacunas aún podrían usarse para ralentizar o detener la propagación del virus, dijo Ashley St. John, quien estudia sistemas inmunológicos en Duke-NUS Medical. Escuela en Singapur.


El futuro del coronavirus puede contrastar con otras enfermedades altamente contagiosas que han sido superadas en gran medida por vacunas que brindan inmunidad de por vida, como el sarampión. La propagación del sarampión disminuye después de que muchas personas han sido vacunadas.

Pero la dinámica cambia con el tiempo con los nuevos nacimientos, por lo que los brotes tienden a ocurrir en ciclos, explicó el Dr. Jayaprakash Muliyil, que estudia las epidemias y asesora a la India sobre la vigilancia de virus.


A diferencia del sarampión, los niños infectados con COVID-19 no siempre presentan síntomas claros y aún pueden transmitir la enfermedad a adultos vulnerables. Eso significa que los países no pueden bajar la guardia, dijo.


Otra incógnita es el impacto a largo plazo del COVID-19 en los pacientes que sobreviven pero están incapacitados durante meses, dijo Kang.


La “cuantificación de este daño” - cuántas personas no pueden hacer trabajo manual o están tan agotadas que no pueden concentrarse - es clave para comprender todas las consecuencias de la enfermedad. “No hemos tenido muchas enfermedades que hayan afectado a personas en una escala como esta”, dijo.


ARTÍCULO POR: ANIRUDDHA GHOSAL Y CHRISTINA LARSON

FOTOGRAFÍAS: TED S. WARREN

EDICIÓN Y TRADUCCIÓN POR: ELIANA GONZÁLEZ

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